Julio/Agosto 2017
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ConocimientoI
 
 
 

Evento Planetario: Iceberg de un billón de toneladas se desprende de la Antártida

Iceberg se desprende de la Antártida
A la izquierda: Mapa de la velocidad de superficie a finales de junio de 2017 derivado mediante el seguimiento de características entre imágenes consecutivas Sentinel-. 1En la fotografía de la derecha se puede ver un mapa de Larsen C superpuesto con la imagen térmica captada por el espectroradiómetro MODIS de la NASA el 12 de julio de 2017, donde se muestra que el iceberg se ha desprendido. Licencia : Creative Commons

[Agencia Sinc/FV] Un iceberg colosal, considerado uno de los más grandes de la historia, se ha separado esta semana de la plataforma de la Antártida. Se hace realidad la predicción que habían hecho los científicos del proyecto británico Midas, liderados por Martin O'Leary y Adrian Luckman de la Universidad de Swansea (Gales).

El enorme iceberg se ha separado de la plataforma de hielo Larsen C en algún momento entre el lunes 10 y el miércoles 12 de julio de 2017, según informan los investigadores. La sección de 5.800 kilómetros cuadrados, que probablemente se llamará A68, pesa más de un billón de toneladas. Su volumen es el doble que el del Lago Erie, uno de los Grandes Lagos de Norteamérica, dicen los expertos.

Referencia comparativa:

Referencia comparativa

Para tener una idea de la superficie del Iceberg que tiene casi 6.000 kilómetros cuadrados, el mismo equivale a la cuarta parte de la Provincia de Tucumán (Argentina) que en total tiene 22.000 kilómetros cuadrados.

El desarrollo de la fisura durante el último año ha sido monitorizado usando datos de los satélites Sentinel-1 de la Agencia Espacial Espacial. Sus sistemas radar son capaces de tomar imágenes independientemente de la cobertura de nubes, incluso durante todo el período de invierno actual en el que reina la oscuridad polar.

El iceberg pesa más de un billón de toneladas (1.000.000.000.000 de toneladas métricas), pero ya flotaba antes de que se separara, por lo que no tiene impacto inmediato sobre el nivel del mar. El parto de este iceberg deja la plataforma de hielo de Larsen C reducida en área en más del 12%, y el paisaje de la Península Antártica cambió para siempre.

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Barrera de hielo Larsen
Barrera de hielo Larsen

Calentamiento Global
Calentamiento Global

Efecto invernadero
Efecto invernadero

Aunque el resto de la plataforma de hielo continuará naturalmente a regenerarse, los investigadores de Swansea han demostrado previamente que la nueva configuración es potencialmente menos estable que antes de la grieta.

Colapso de Larsen B
El colapso de Larsen B, mostrando la disminución de la barrera desde 1998 a 2002

Existe el riesgo de que Larsen C pueda eventualmente seguir el ejemplo de su vecino, Larsen B, que se desintegró en 2002 después de un evento de parición similar inducido por rift en 1995.

Antártida

El profesor Adrian Luckman de la Universidad de Swansea, investigador principal del proyecto MIDAS, dijo: “Hemos estado anticipando este evento durante meses, y nos hemos sorprendido de cuánto tiempo le tomó a la grieta romper los últimos kilómetros de hielo. Seguiremos monitoreando tanto el impacto de este evento de parto en la plataforma de hielo de Larsen C como el destino de este enorme iceberg. El iceberg es uno de los más grandes registrados y su progreso futuro es difícil de predecir. Puede permanecer en una sola pieza, pero es más probable que se rompa en fragmentos. Parte del hielo puede permanecer en el área durante décadas, mientras que partes del iceberg pueden derivar hacia el norte en aguas más cálidas. El reciente desarrollo en sistemas de satélites como Sentinel-1 y MODIS han mejorado enormemente nuestra capacidad de monitorear eventos como este.”

La plataforma de hielo Larsen C, que tiene un espesor de entre 200 y 600 metros, flota en el océano al borde de la Península Antártica, frenando el flujo de glaciares que se alimentan de él.

Los investigadores del Proyecto MIDAS han estado monitoreando la brecha en Larsen C durante muchos años, después del colapso de la plataforma de hielo Larsen A en 1995 y la ruptura repentina de la plataforma B de Larsen en 2002. Informaron de avances rápidos de la fisura en Enero, mayo y junio, que aumentó su longitud a más de 200 km y dejó el iceberg colgado por un hilo de hielo de sólo 4,5 km (2,8 millas) de ancho.

El Témpano mide 5.800 kilómetros cuadrados
El Témpano mide 5.800 kilómetros cuadrados y es el más grande de la historia

El equipo supervisó el desarrollo anterior de la fisura usando una técnica llamada interferometría de radar satelital (SRI) aplicada a las imágenes Sentinel-1 de la ESA. Mientras que la fisura sólo es visible en las imágenes de radar cuando tiene más de 50 m de ancho, combinando pares de imágenes, el SRI permite detectar el impacto de cambios muy pequeños en la geometría de la plataforma de hielo y controlar la punta de la grieta con precisión.

El Dr. Martin O'Leary, un glaciólogo de la Universidad de Swansea y miembro del equipo del proyecto MIDAS, dijo sobre el evento: “Aunque este es un evento natural, y no somos conscientes de ningún vínculo con el cambio climático inducido por el hombre, esto coloca a la plataforma de hielo en una posición muy vulnerable. Esta es la parte más atrás que el frente de hielo ha estado en la historia registrada. Vamos a observar con mucho cuidado las señales de que el resto del estante se está volviendo inestable.”

Sentinel-1 Captura el Nacimiento del Iceberg Gigante

Ruptura de Larsen C. Image Credit: ESA
Ruptura de Larsen C. Image Credit: ESA

[C/A NASA] Durante los últimos meses, un fragmento de la barrera Larsen C de la Antártida ha ido desgarrándose a medida que una profunda grieta atravesaba el hielo. La misión Sentinel-1 de Copernicus ha sido testigo del desprendimiento un bloque de hielo con un tamaño que duplica al de Luxemburgo, dando lugar a uno de los mayores icebergs jamás conocidos y modificando para siempre el contorno de la península Antártica.

Aunque la grieta apareció por primera vez hace varios años, parecía mantenerse estable hasta que, en enero de 2016, comenzó a crecer. Solo en enero de 2017 se extendió 20 km, alcanzando una longitud total de unos 175 km. Tras algunas semanas de calma, la grieta creció otros 16 km a finales de mayo y continuó a finales de junio. Además, a medida que la grieta se prolongaba iba desviándose hacia el margen de la barrera, cuando anteriormente había transcurrido en paralelo al mar de Weddell.

A principios de julio, cuando apenas quedaban unos pocos kilómetros entre el extremo de la grieta y el océano, la suerte de Larsen C ya estaba echada. Los científicos del Proyecto MIDAS, un consorcio de investigación de la Antártida liderado por la Universidad de Swansea, Reino Unido, han estado empleando imágenes de radar de la misión Sentinel-1 de Copernicus para observar de cerca los cambios en la situación.

Como la Antártida se acerca hacia los meses de oscuridad invernal, las imágenes por radar resultan indispensables, dado que los radares pueden suministrar imágenes de los lugares más recónditos independientemente de la luminosidad y de las condiciones meteorológicas.

Como explica Adrian Luckman, responsable de MIDAS: “Los últimos avances en sistemas satelitales como Sentinel-1 han ampliado enormemente nuestra capacidad de monitorizar acontecimientos como este”.

Noel Gourmelen, de la Universidad de Edimburgo, añade: “Al utilizar la información de la misión CryoSat de la ESA, que incluye un altímetro radar para medir la altura de la superficie y el grosor del hielo, detectamos que la grieta tenía una profundidad de varias decenas de metros”.

Como era de prever, una sección de Larsen C de unos 6.000 km2 acabó por desprenderse, como sucede en el ciclo natural que da lugar a los icebergs. Este coloso de hielo pesa más de un billón de toneladas y contiene aproximadamente la misma cantidad de agua que el lago Ontario, en América del Norte.

Llevábamos meses esperándolo, pero la rapidez con que ha terminado por avanzar la grieta no ha dejado de sorprendernos. Seguiremos monitorizando el impacto de este parto en la propia barrera de hielo Larsen C y en el devenir del iceberg”, indica el profesor Luckman.

El progreso del iceberg es difícil de predecir. Podría mantenerse en la zona durante décadas, pero si se fragmentase, algunas secciones podrían vagar hacia las aguas más cálidas del norte. Como la propia barrera de hielo ya está flotando, este iceberg gigante no afecta al nivel del mar. Con el parto de este iceberg, se ha desprendido alrededor del 10 % del área de la barrera de hielo.

La pérdida de un fragmento de tal envergadura resulta de interés, ya que las plataformas de hielo a lo largo de la península desempeñan un papel importante de sujeción de los glaciares que discurren hacia el mar, ralentizando su flujo. Sucesos similares ocurridos más al norte, en las barreras Larsen A y B, y capturados por los satélites ERS y Envisat de la ESA, muestran que cuando se pierde una parte importante de una barrera de hielo, se acelera el flujo de los glaciares situados por detrás, lo que contribuye a la subida del nivel del mar.

Gracias al programa europeo de vigilancia medioambiental Copernicus, los satélites Sentinel nos ofrecen información esencial sobre lo que sucede en nuestro planeta. Esto resulta crucial para monitorizar regiones inaccesibles por su lejanía, como los polos.

Mark Drinkwater, de la ESA, concluye: “La combinación de los satélites Sentinel con misiones de investigación como CryoSat resulta esencial para vigilar los cambios en el volumen de hielo debidos al calentamiento climático”.

En particular, los datos que recibimos durante todo el año de las herramientas de microondas de estos satélites nos ofrecen información crítica para comprender los mecanismos de fractura de la barrera de hielo y los cambios en la integridad dinámica de las plataformas de hielo de la Antártida”.

El profesor Adrian Luckman de la Universidad de Swansea añadió: “En los meses y años siguientes, la plataforma de hielo podría volver a crecer gradualmente, o puede sufrir otros eventos de partición que eventualmente pueden conducir al colapso, las opiniones en la comunidad científica están divididas. Nuestros modelos dicen que será menos estable, pero cualquier colapso futuro permanece años o décadas lejos.”

Mientras que este nuevo iceberg no elevará inmediatamente el nivel del mar, si el estante pierde mucho más de su área, podría resultar en glaciares que fluyen de la tierra detrás de acelerar su paso hacia el océano. Este hielo no flotante tendría un eventual impacto sobre el nivel del mar, pero sólo a un ritmo muy modesto.

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