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La Nasa Investiga Extraño Comportamiento del Sol

[C/A de National Aeronautics and Space Administration/ Diario El Peso] En una conferencia de prensa en Washington DC, Investigadores dieron a conocer las imágenes obtenidas por el Observatorio de Dinámica Solar de la NASA [SDO], que fuera lanzado el 11 de Febrero de 2010, confirmando una capacidad sin precedentes para registrar los procesos dinámicos del Sol.

La nave es la más avanzada que fuera diseñada para estudiar al astro. Su misión ha sido proyectada para que dure cinco años y tiene como objetivo el análisis del campo magnético del Sol para facilitar una mejor comprensión del papel que éste juega en la química atmosférica de la Tierra. Investigará los eventos solares extremos tales como el viento turbulento solar, las erupciones solares y las eyecciones de masa de la corona.

Analizará como influyen las vastas cantidades de materia eyectada desde la superficie solar hasta la Tierra, sobre todo desde la perspectiva del clima planetario. Además, los datos enviados por la sonda, servirán para analizar la reacción que los dispositivos eléctricos experimentan ante estas perturbadoras influencias.

El SDO ha proporcionado imágenes, con una claridad que supera en 10 veces a las pantallas de televisión de alta definición. Ha trasmitido la información [de un volumen de 1.5 terabytes] más rápido que las anteriores naves de observación.

Dean Pesnell del Goddard Space Flight Center se ha mostrado satisfecho con los primeros resultados afirmando que: "…Esto es incluso mejor de lo que podría haber soñadoSDO está trabajando a la perfección."

Lanzado desde Cabo Cañaveral, el SDO ha pasado los últimos dos meses moviéndose en una órbita geoestacionaria y activando sus instrumentos. Tan pronto como el telescopio abrió sus compuertas, la nave comenzó la transmisión de escenas extrañas, bellas y complejas que dejó atónitos a los más experimentados observadores.

"Hemos visto prominencias solares antes, pero nunca como ahora", dice Alan Title de Lockheed Martin, investigador de la Asamblea Atmosférica de Imagen [Atmospheric Imaging Assembly - AIA], matriz del observatorio principal del telescopio. "Algunos de mis colegas dicen que han aprendido cosas nuevas sobre las prominencias solares con sólo mirar esta película."

Una de las cosas más sorprendentes del observatorio es su visión panorámica general. El SDO es capaz de localizar no sólo una pequeña mancha de sol, sino todo el disco solar, su atmósfera, superficie e incluso el interior.

La nave lleva instalados 3 instrumentos de observación:

  1. Heliosismic and Magnetic Imagen que investigará campos solares magnéticos bajo la superficie opaca. El experimento descifrará la física de la actividad solar, con la toma de fotografías en varias bandas muy estrechas de la luz visible. HMI está diseñado para observar el interior del sol usando una técnica llamada heliosismología. Al igual que los geólogos utilizan las ondas sísmicas para investigar el interior de nuestro planeta, los físicos solares pueden utilizar ondas acústicas para estudiar el interior del sol. Los movimientos internos del sol producen ondas acústicas, el HMI detecta las ondas que llegan a la superficie del Sol revelando en forma indirecta lo que hay en el interior.
  2. Atmospheric Imaging Assembly, es un grupo de 4 telescopios diseñados para fotografiar la superficie y la atmósfera solar. El equipo cubre las 10 bandas de diferentes longitudes de onda o colores, seleccionados para revelar aspectos clave de la actividad solar y permite tomar fotos de una resolución tan elevada que enviará imágenes con un nivel de detalle nunca visto por los científicos.
  3. Extreme Ultraviolet Variability Experiment que mide las fluctuaciones de las emisiones de radiación del sol. Estas emisiones tienen un efecto directo y poderoso en la atmósfera superior de la Tierra.

SDO es la primera misión de la NASA del programa “Viviendo con una Estrella” (LWS). El SDO transformará los conocimientos de la física solar de la misma manera como el Telescopio Espacial Hubble ha transformado la astronomía y la cosmología.

El funcionamiento del SDO ocurre en un momento propicio ya que permitirá registrar la actividad solar en un momento en que se encuentra en uno de los períodos denominados mínimos y a punto de iniciarse un nuevo ciclo de actividad solar. Según pronósticos realizados en 2007 por el National Center for Atmospheric Research ó NCAR [Centro Nacional de Investigaciones Atmosféricas], dirigido por Mausumi Dikpati el próximo ciclo puede superar en intensidad al ocurrido en 1958 entre un 30 o 50 por ciento. Estaríamos en las vísperas de una mega tormenta solar pronosticada para que ocurra a partir de 2010.

El año 1958 fue testigo del nacimiento de la carrera espacial. El satélite Sputnik había sido lanzado en 1957 y el Explorer 1 en 1958. Las auroras boreales habían sido visibles desde México y se espera que fenómenos similares, asociados con la intensa actividad solar se capten a simple vista en diferentes lugares del planeta.

Los ciclos solares fueron descubiertos hace dos siglos y duran alrededor de 11 años. Son muy variables y la ciencia siempre ha intentado predecir sus niveles de intensidad, pero sin resultados certeros.

Los ciclos de manchas solares estarían relacionados con grandes corrientes de gas que conducen electricidad. Estas fluyen completando un trayecto que va del ecuador solar a los polos y viceversa. Esta circulación de gas sucede con una gran lentitud. Tarda cerca de 40 años para que la corriente complete un circuito. Cuando se acelera, muchos de los campos magnéticos son barridos y el futuro ciclo solar podría llegar a ser más intenso.

Muchos temen que un máximo solar de intensidad similar al de 1958 tendría un efecto notable en teléfonos móviles, aparatos de GPS, satélites climatológicos y en muchas otras tecnologías modernas. Por el momento todos esperan más datos aportados por el SDO [http://sdo.gsfc.nasa.gov/firstlight/].

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